Zibanejad hält Rangers am Leben, Vergretzky versenkt Caps

Die Florida Panthers haben die Washington Capitals in Spiel 6 besiegt, um die Mannschaft von Alex Ovechkin aus der Nachsaison 2022 zu eliminieren. Das bedeutet, dass die Cats entweder in einem offensiven Thriller gegen die Toronto Maple Leafs oder in einem reinen Florida-Kampf gegen die Tampa Bay Lightning antreten werden, je nachdem, wie sich das siebte Spiel am Samstag entwickelt.

Apropos Spiel 7: Die New York Rangers überlebten die Überreste der Pittsburgh Penguins, um in ihrer Erstrundenserie am Leben zu bleiben, und drängten den Kampf für ein eigenes Alles-oder-Nichts-Finale nach Manhattan zurück.

Und sie taten es auf unheimlich vertraute Weise.

So erschütterten die Dinge, als es den Rangers zum ersten Mal gelang, am Leben zu bleiben, in Spiel 5: Pittsburgh erwischte einen soliden Start und baute eine 2: 0-Führung aus. Die Rangers wachten in der zweiten Halbzeit auf und glichen mit zwei schnellen Toren aus und fügten dann ein drittes hinzu, um die Führung zu übernehmen. Pittsburgh konnte selbst mit einem ausgleichen und das Spiel mit 3: 3 ausgleichen, bevor die Rangers im dritten Spiel zwei weitere Tore erzielten.

So lief Spiel 6: Genau das gleiche. Pens führen mit zwei Toren, zwei schnelle von New York zum Ausgleich, ein drittes von den Rangers zur Führung, ein weiteres von Pittsburgh zum Ausgleich und zwei weitere von den Rangers zum Eis.

Kopieren und Einfügen.

Aber die Art und Weise, wie diese beiden Spiele verlaufen sind, hängt davon ab, wo sich jeder Verein gerade befindet. In beiden Spielen haben sich beide Mannschaften als belastbar erwiesen und gezeigt, dass sie genug Talent haben, um in entscheidenden Momenten wichtige Tore zu erzielen. Aber mit all den Leichen, die sie vermissen, scheint den Pinguinen das zu fehlen, was sie brauchen, um über den letzten Hügel zu kommen.

Dass sie sogar so nah dran sind, ist beeindruckend genug, wenn man bedenkt, dass sie ohne ihren besten Stürmer (Sidney Crosby), ihre beiden besten Torhüter (Tristan Jarry, Casy DeSmith), ihren stabilsten Verteidiger (Brian Dumoulin) und die offensive Balance sind kommt mit der Möglichkeit, Rickard Rakell einzusetzen.

Sie waren in der Lage, nahe an die Rangers heranzukommen, aber nicht ganz mit ihnen mitzuhalten. Jetzt müssen sie noch einen letzten Versuch unternehmen, diesen Zug am Laufen zu halten.

MIKA MACHT LÄRM

Nach 29 Toren in der regulären Saison und 151 im letzten halben Jahrzehnt saß Mika Zibanejad mit einer Gänsehaut in der Torspalte vor diesem entscheidenden Spiel 6.

Der 29-Jährige, der als einer der größten Offensivgefährten des Vereins gilt, lieferte in den ersten fünf Spielen dieser Serie nur vier Vorlagen. Am besorgniserregendsten war die Tatsache, dass er sich nicht selbst half, indem er Pucks ins Netz brachte. Zibanejad beendete die reguläre Saison mit den zweitmeisten Schüssen aller Ranger und hatte während des dreifachen Überstunden-Marathons der Teams in Spiel 1 nur drei im Netz. Am nächsten Abend kam er mit fünf zum Leben, aber in jedem der letzten drei Spiele hatte er nur zwei Schüsse pro Stück.

Freitagabend fing es endlich an, Nr. 93er Weg.

Es war der glatte Schwede, der zwei schnelle Tore erzielte, um das Spiel früh in der zweiten Halbzeit zu beenden – er schnippte ein Paar One-Timer im Abstand von anderthalb Minuten ab -, um seinen Verein im Kampf zu halten. Dieses Paar zählt zu den schnellsten zwei Toren, die je ein Ranger in den Playoffs erzielt hat in vier Jahrzehnten. Zibanejad war auch der einzige Ranger, der mehr als einmal in einem potenziellen Ausscheidungsspiel getroffen hat, seit er der Organisation beigetreten ist.

Und dann ging er hinaus und richtete die Rangers ein nächste zwei Tore neben Chris Kreider und steckte es weg.

Für Zibanejad ist es immer in Bündeln gekommen, und das gilt auch für diese Playoffs. Alles in allem beendete er Spiel 6 mit sechs Schüssen und vier Punkten, eine entscheidende Leistung von einem der wichtigsten Anführer New Yorks, während sie ihre Saison am Leben erhalten.

CLAUDE KOMMT HERAUF KUPPLUNG

Letzte Nacht haben wir gesehen, wie zwei Teams erheblich von ihren Trade-Deadline-Pickups profitierten, wobei die St. Louis Blues, der vor Ablauf der Frist ein wichtiges Tor erzielte, fügte Nick Leddy hinzu, um ihre Serie zu beenden, und Hampus Lindholm sah bei seiner Rückkehr für die Bruins großartig aus, die ebenfalls Spiel 7 erzwangen.

Freitagnacht hat auch die prominenteste Deadline-Akquisition der Saison ihren Wert vergeudet.

Bei drei verschiedenen Gelegenheiten in Spiel 6 zeigte Claude Giroux den Panthers, warum er die Mühe wert war, sie aufzugeben, um ihn in die Stadt zu bringen. Der erste kam Mitte der dritten Periode, als die Capitals mit 2: 1 in Führung gingen, als sie versuchten, an der Parade von Spiel 7 teilzunehmen. Tief in seinem eigenen Ende begann Giroux die Sequenz, indem er sie per Luftpost aus der Zone in Sicherheit brachte. Carter Verhaeghe brachte den Puck zu Aaron Ekblad, der in die Offensivzone vordrang.

Als Ekblad darauf aus war, es auszuteilen, war Giroux über die Länge des Blattes zu ihm gesprintet – der 34-Jährige nahm den Pass, schnippte ihn mit fünf Löchern und verknotete das Spiel bei zwei pro Stück.

Fünf Minuten vor Schluss kam Giroux wieder groß heraus, fischte einen Puck aus einem Gerangel vor dem Netz der Caps und brachte ihn zu Aleksander Barkov, der ihn nach Hause steckte, um Florida vorübergehend in Führung zu bringen. Ein Tor von TJ Oshie in den letzten Minuten des Drittels sorgte noch einmal für Aufregung und schickte das Spiel in die Verlängerung.

Und da, in der wichtigsten Phase der Saison in Florida, war Giroux wieder da, nahm den Puck hinter Washingtons Netz, drehte sich und peitschte einen wunderschönen Pass auf Verhaeghe, der keinen Fehler zum Sieger machte.

Der Routinier dominierte im Verlauf der Sechs-Spiele-Serie nicht gerade, sammelte aber dennoch vier Punkte in den ersten fünf Spielen. Im letzten zeigte er jedoch genau die Art von All-World-Fähigkeit, die die Panther dazu veranlasste, ihn fristgerecht zu holen, und das war schließlich der Unterschied.

CARTER VERGRETZKY?!

Was kann man bisher noch über diesen lächerlichen Lauf von Verhaeghe sagen?

Wir haben vor ein paar Nächten erzählt, wie entscheidend er für den Erfolg der Panthers am Ende ihrer Serie war, aber mit jedem Passspiel fügt der 26-Jährige den Stapel weiter hinzu.

In den ersten drei Spielen dieser Serie ging Washington mit 2: 1 in Führung, eine Überraschung drohte. Dann gewannen die Cats drei Mal in Folge, um es zu beenden – hier ist, was Verhaeghe in diesen dreien tat:

Spiel 4: Verhaeghe trifft im ersten, um das Spiel zu beenden, und trifft dann erneut in der Verlängerung, um es zu beenden. Serie gebunden.

Spiel 5: Nachdem Florida mit 3:0 zurückliegt, übernimmt Verhaeghe und führt seinen Verein zurück – die Panthers haben fünf Tore in Folge erzielt, Nr. 23 alle fünf einbeziehen, zwei selbst einbeziehen und bei den drei anderen einen primären Helfer registrieren. Florida übernimmt die Führung in der Serie und treibt die Caps an den Rand.

Spiel 6: Gerade als es für Verhaeghe wie eine ruhige Nacht scheint, nur ein sekundärer Assist für seinen Namen in drei hart umkämpften Perioden, ist er da mit der Clincher-Serie in der Verlängerung – er geht von Schlittschuh zu Stock und vom Regal der Spitzenklasse Rückhand. Ja.

Als Verhaeghe den letzten Sieger der Verlängerung erzielte, trat er einer Elite-Elite-Gesellschaft bei. Er ist erst der vierte Spieler in der NHL-Geschichte, der in einem einzigen Playoff-Jahr mehrere Overtime-Tore erzielte (die anderen: Mel Hill 1939, Maurice Richard 1951, Corey Perry 2017). Er war auch erst der 12. Spieler in der NHL-Geschichte – und nur der vierte in den letzten 20 Jahren – der in drei aufeinanderfolgenden Playoff-Wettbewerben das entscheidende Tor erzielte.

Er hat jetzt 12 Punkte in diesen Playoffs bisher, punktgleich mit Connor McDavid für die Tabellenführung. Seine sechs Tore liegen nur eins hinter dem Tabellenführer.

Der wildeste Teil von allem: Ratet mal, wie viel Florida dieses Jahr für diese All-World-Produktion bezahlt hat? Und eine ordentliche Summe von 1 Million Dollar.

Der ehemalige Schiffbrüchige von Bolts, der sich gerade absolut für die Cats zeigt, ist der neunte-höchstbezahlter Stürmer in Floridas Kader. Er ist der 18. bestbezahlte Spieler im Kader insgesamt – tatsächlich kostete die Elfmeterstrafe der Panthers für den zurückgetretenen Torhüter Roberto Luongo sie in dieser Saison mehr als Vergaeghe (1.092.122 USD).

Doch bisher war Verhaeghe der wichtigste Panther in diesen Playoffs, und es ist nicht besonders nah.

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