Wie weit kann Sylvia Fowles die Minnesota Lynx in ihrer Abschiedssaison führen?

Minnesota-Luchs Trainerin Cheryl Reeve ist es gewohnt, das Klopfen an der Tür zu hören. Jeden Morgen während der WNBA-Saison, wenn sie sich mit ihren Mitarbeitern trifft, weiß Reeve Bescheid Sylvia Fowles kommt auf einen Besuch vorbei.

„Sie kommt herein, klopft an die Tür, wir wissen, wer es ist“, sagte Reeve. „Sie umarmt mich, sagt allen Hallo. Es spielt keine Rolle, ob Syl verärgert war oder mit etwas in einem Spiel nicht einverstanden war. Sie kommt immer vorbei … sie strahlt einfach die ganze Zeit so viel Energie aus.“

Es ist ein Ritual zwischen ihnen, eine Paarung aus Trainer und Spieler, die vom ersten Tag an funktionierte. Fowles – die unter Reeve erfolgreich war, um ihren Platz als eine der besten Zentren in der Geschichte des Frauenbasketballs zu festigen – kam im Juli 2015 zu Lynx. Fowles wird in den Ruhestand gehen wenn ihre achte und letzte gemeinsame Saison diesen Herbst endet. Wie lange wird diese letzte Reise dauern? Lange genug für noch viel mehr morgendliche Pop-Ins, so die Hoffnung.

Der Luchs wird die Beständigkeit und Energie von Fowles brauchen. Sie starten mit 0: 3 in eine WNBA-Saison 2022, die weniger als eine Woche alt ist. Und obwohl die Verluste in Seattle und zu Hause gegen Washington nicht unbedingt so alarmierend waren, muss der Fall von Minnesota in Indiana am Dienstag einige Sorgen hervorrufen. Reeve und Fowles wissen, dass der Lynx in der letzten Saison der Legende durch herausfordernde Gewässer navigieren muss.

Fowles ‘Kollege von Olympia 2021, Stürmer Napheesa CollierSie soll diesen Monat gebären und ihr Zeitplan für die Rückkehr zur Lynx bleibt ungewiss. Vorwärts Damiris Dantas (Fuß) und Natalie Achonwa (Oberschenkel) sind verletzt und bewachen Kayla McBride konkurriert immer noch im Ausland. Wachen Layshia Clarendon und Kristallisches Gefahrenfeld (der am Dienstag 10 Punkte und sechs Assists für das Fever gegen Minnesota hatte) wurden beide entlassen, da der Lynx schwierige Dienstplankürzungen vornehmen musste. Nur zwei der sieben besten Torschützen Minnesotas aus der letzten Saison – Fowles und Guard Luftkräfte – waren am Eröffnungswochenende in der Lynx-Besetzung. Und natürlich ist Stürmerin Maya Moore nicht offiziell im Ruhestand, hat aber seit 2018 nicht mehr gespielt, nachdem sie den Basketball verlassen hatte, um an Fragen der sozialen Gerechtigkeit zu arbeiten.

Fowles weiß, dass ihre Verantwortung im Jahr 2022 über das bloße Spielen des Spiels hinausgehen wird.

“In den letzten paar Jahren war das Unterrichten ein großer Teil der Freude, die ich hatte”, sagte Fowles, der Allzeit-Rebound-Leader der Liga. „Cheryl hat mir diesen Raum gegeben, um die Dinge zu sagen, die ich sagen muss. Anstatt alles, was ich brauche, von ihr zu kommen, kann ein Teil davon von mir kommen. Und meine Teamkollegen reagieren gut.“

Mit dieser jüngeren Generation von Spielern muss man mit ihnen reden, und das nicht auf negative Art. Die WNBA ist so viel schneller, und wenn sie dieses Niveau erreichen, muss man mit ihnen reden und sie wissen lassen, dass es so ist wird in Ordnung sein.”

Die Lynx haben es elf Jahre in Folge in die Playoffs geschafft, seit sie 2010, dem ersten Jahr von Reeves Traineramt in Minnesota, die Nachsaison verpasst hatten. Es ist eine Zeit, die vier WNBA-Titel und sechs Finalteilnahmen hervorgebracht hat. Fowles, die einen Teil des Jahres 2015 aussetzte, bis ihr der von Chicago angeforderte Handel gewährt wurde, ist das einzige Kernmitglied dieser Lynx-Meisterschaftsteams, die noch für Minnesota spielen.

„Der Weg muss wahrscheinlich anders aussehen, als wir es gewohnt sind“, sagte Reeve über die Saison 2022. “Wenn du nur 10 Spieler hast, weißt du, dass Dinge passieren werden. Wir müssen flexibel sein. Wir mussten harte Entscheidungen treffen. Aber was uns am wichtigsten ist, ist, wie wir dies tun.”

Reeve und Fowles glauben beide, dass ein gesundes Lynx-Team selbst in einer WNBA, die in der Nähe der Spitze gestapelt erscheint, immer noch einen Lauf nach der Saison schaffen kann.

“Cheryl und ihre Mitarbeiter leisten wirklich gute Arbeit, um sicherzustellen, dass wir die richtigen Leute hier haben, um unser System zu betreiben, und unser System war gut zu uns”, sagte Fowles. „Aber wir alle müssen verstehen, was es Tag für Tag braucht, um ein Spiel in dieser Liga zu gewinnen. Was Sie trennen wird, ist, wer den Motor hat, wer am längsten laufen und am gesündesten sein kann. Und welches Team können von Anfang bis Ende zusammengeklebt bleiben.”

Positiv zu bleiben und das Team zusammenzuhalten, ist eine Last, die in erheblichem Maße auf Fowles Schultern lasten wird, aber sie glaubt, dass die Aufgabe in ihrem Steuerhaus liegt. Sie hat sich einen Ruf als „Lean on me“-Typ erarbeitet, der sogar bis in ihre Kindheit zurückreicht.

„Ich sehe mich als Mutter für dieses Team“, sagte Fowles. „Einige von ihnen nennen mich einfach ‚Tante‘.“

Fowles sagte auch, der Prozess, ein angesehener Anführer zu werden, sei ebenso hart erkämpft worden wie einige dieser Banner, die an den Sparren des Target Center hängen.

„Es gab einige Versuche und Irrtümer“, sagte sie. „Ob in der Geschäftswelt oder der Sportwelt, ob man im Büro sitzt oder vor Gericht spielt, es ist sehr wichtig zu verstehen, mit wem man zusammenarbeitet.

“Kommunikation ist eines der größeren Stücke. Ich beobachte, wie andere Spieler auf die Trainer oder auf mich und aufeinander reagieren. Sie wollen hart arbeiten und zuverlässig sein, damit jemand zu Ihnen kommen und über Dinge sprechen kann. Aber es bedeutet auch einfühlsam zu sein. Zu wissen, wann man unverblümt ehrlich sein und in bestimmten Situationen zurückrufen muss. “

Der Respekt für Fowles kommt mit dem Territorium für einen Spieler, der eine bestimmte Hall of Fame-Auswahl ist. In ihrer 15. Saison, seit sie als Nr. Fowles, der 2008 insgesamt auf Platz 2 der LSU landete, erzielte während seiner WNBA-Karriere durchschnittlich 15,8 Punkte, 9,8 Rebounds und 1,8 Blocks, während er 59,7 % vom Feld schoss. Sie ist viermalige WNBA-Defensivspielerin des Jahres und hat mit den USA vier olympische Goldmedaillen gewonnen. Abgesehen von einer Wadenverletzung, die sie für einen Großteil der Bubble-Saison 2020 pausieren ließ, ist die 36-jährige Fowles größtenteils gesund geblieben und glaubt, dass sie noch ein paar Jahre spielen könnte.

„Wenn du weggehst, musst du dir wirklich sicher sein. Sie weiß, was sie in ihrem Privatleben will, aber sie hat sich auch ein Franchise angesehen, das ihr sehr am Herzen liegt.“

Minnesota Lynx-Trainerin Cheryl Reeve

Aber wann immer diese Saison endet, sagt Fowles, dass sie bereit ist, andere Verpflichtungen zu übernehmen. Sie möchte zunächst Zeit mit ihrer Familie verbringen, von denen die meisten in ihrer Heimat Florida leben.

„Das Schwierigste an dieser Karriere ist die Familie“, sagte Fowles. „Ich habe darüber nachgedacht, als mein erster Neffe 5 war; jetzt ist er 21. Du verpasst so viel. Ich möchte diese Opfer nicht mehr bringen. Ich möchte mehr Zeit mit meiner Mutter verbringen.“

Außerdem möchte sie eine eigene Familie gründen.

„Ich habe meine Eier eingefroren, als ich 30 war, also habe ich schon eine Weile darüber nachgedacht“, sagte sie. „Jetzt möchte ich Kinder haben. Und das war ein weiterer wichtiger Grund, mich zurückzuziehen. Ich möchte nicht mit Kindern reisen müssen. Ich möchte mich niederlassen und mich auf sie konzentrieren.“

„Es kommt zu dem Punkt, an dem Sie all diese Markierungen davon haben, was Ihrer Meinung nach das Leben sein sollte und wo Sie in diesem Alter sein möchten und was Sie erreichen möchten.“

Fowles und Reeve diskutierten all dies kurz nach dem Ende der Saison 2021 des Lynx mit einer Playoff-Niederlage in der zweiten Runde gegen den späteren Meister Chicago. Beide ließen dieses Treffen unsicher, ob Fowles für 2022 zurück sein würde.

„Syl hatte das Gefühl, dass sie noch mehr zu geben hatte“, sagte Reeve. „Ihre Vorbereitung auf eine Saison ist schwer durchzuziehen. Aber wenn man weggeht, muss man sich wirklich sicher sein. Sie weiß, was sie in ihrem Privatleben will, aber sie hat sich auch ein Franchise angesehen, das ihr sehr am Herzen liegt.“

Reeve bemerkt auch, wie die Umstände den Lynx daran gehindert haben, eine „Abschiedssaison“ für andere Franchise-Favoriten zu haben. Lindsay Whalen und Rebekkah Brunson gaben ihren Rücktritt nicht vor ihrer letzten Spielzeit bekannt. Seimone Augustus verbrachte ihre letzte Saison damit, für die zu spielen Funken aus Los Angeles im Jahr 2020. Moore, der im Juni 33 Jahre alt wird, hat eine ungewisse Zukunft mit dem Team und im Basketball.

„Wir hatten noch niemanden, der sozusagen diese richtige letzte Fahrt hatte“, sagte Reeve. „Wir wollten sicherstellen, dass Syls letzte Reise so gut wie möglich wird.“

Fowles’ Liebe zum Luchs ist greifbar; Sie sagt, dass die Meisterschaftsmannschaften, mit denen sie gespielt hat, spezieller sind, als sie richtig in Worte fassen kann. Aber im Moment möchte sie alles ins Jahr 2022 stecken, sowohl für die jüngeren Lynx-Spieler, die noch nicht alles erlebt haben, als auch für andere Veteranen Angel McCoughtrydie in ihrer ersten Saison in Minnesota ist.

„Ich habe das Gefühl, dass ich gelernt habe, was funktioniert, um Menschen zu motivieren, wann man härter sein muss und wann man sich zurückziehen muss“, sagte Fowles.

Ob die gefeierte letzte Saison ihres Starspielers auch Mannschaftsruhm beinhaltet, ist eine Frage, die sich in den nächsten fünf Monaten abspielen wird, aber Reeve kennt die tägliche Präsenz von Fowles – ein konsequenter Ansatz, der mit einem morgendlichen Klopfen an einer Bürotür beginnt – gibt den Lynx 2022 eine Kampfchance.

„Es ist mir egal, was unsere Akte sagt“, sagte Reeve. „Wir werden ein Team sein, das so stolz darauf ist, wie wir unsere Herausforderungen meistern. Wir werden uns auf Schritt und Tritt gegenseitig den Rücken stärken. Das wird eine erfolgreiche Saison für sich.“

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