Mikyla Grant-Mentis denkt darüber nach, die bestbezahlte Spielerin im Frauenhockey zu werden

TORONTO – Zum zweiten Mal in ebenso vielen Jahren hat Mikyla Grant-Mentis Geschichte geschrieben.

Spulen Sie zurück ins Frühjahr 2021, und die Ureinwohner von Brampton, Ontario, waren damit beschäftigt, Preise zu horten. Ein dominantes Debüt bei den Toronto Six der Premier Hockey Federation hatte ihr den MVP-Ehrentitel eingebracht, Grant-Mentis war die erste schwarze Spielerin in der Geschichte der Liga, die diesen hohen Gipfel erreichte.

Jetzt sieht die 23-jährige Ausnahmeerscheinung die Früchte ihres Auftauchens auf dem Eis – Anfang dieses Monats hat Grant-Mentis die Feder zu Papier gebracht ein bahnbrechender Einjahresvertrag über 80.000 USD bei den Buffalo Beauts und ist damit die bestbezahlte Spielerin in der Geschichte des Frauenfussballs.

Die Nachricht von dem Deal sorgte in der Eishockeywelt für Aufsehen, und der Pakt wurde zum neuen Maßstab für Elitetalente in der PHF und darüber hinaus. Aber für Grant-Mentis selbst überraschte das Gewicht des Moments sie.

„Ich glaube nicht, dass ich wirklich wusste, dass das alles daraus entstehen würde. Ich hatte ehrlich gesagt keine Ahnung, wann ich unterschrieben habe“, sagte sie am Mittwoch in einem Interview. Tatsächlich erfuhr Grant-Mentis erst von der historischen Bedeutung ihres neuen Deals, als alle anderen es taten, als die Vertragsbedingungen zum ersten Mal in den sozialen Medien veröffentlicht wurden.

„Jemand hat es auf Twitter gepostet und da habe ich es herausgefunden. Ich dachte: ‚Oh Schnaps, das wusste ich gar nicht‘, um ehrlich zu sein“, sagt sie mit einem Glucksen. „Danach ist es einfach explodiert. Und als Buffalo es dann ankündigte, wurde es noch verrückter.“

Der Deal kam zustande, als Anfang Mai eine freie Agentur eröffnet wurde. Die Beauts bekamen einen Sprung auf die Konkurrenz, indem sie Grant-Mentis früh und mit einem unbestreitbaren Angebot aufstellten, um den amtierenden MVP zu sichern.

„Buffalo war damals der erste, der meinen Agenten kontaktierte, und es war etwas, das ich einfach nicht auslassen konnte“, sagt sie. „Das Angebot war einfach zu gut, um wahr zu sein. Weißt du, ich habe darüber nachgedacht, offensichtlich Toronto verlassen zu müssen, so ziemlich meine ganze Familie zurückzulassen und nach Buffalo zu gehen. Aber es war zu gut, um darauf zu verzichten.“

Abgesehen von den Dollars war die Entscheidung angesichts der Gelegenheit, die ihr ihre zwei Jahre in Toronto boten, immer noch schwierig. Sprechen Sie mit jemandem, der Zeit in der Nähe von Grant-Mentis verbracht hat, und Sie werden bestimmt von der grenzenlosen Leidenschaft ihrer Familie hören, wer Packen Sie eine ganze Jubelsektion für sechs Heimspiele eindie die Gelegenheit schätzte, sie nach vier Jahren in North Andover, Mass., als sie sich für das Merrimack College qualifiziert hatte, zu Hause auf dem Eis zu sehen.

„Ich war wirklich hin- und hergerissen zwischen den beiden Mannschaften“, sagt sie über ihre Entscheidung, von der Sechs wegzugehen. „Toronto war ein fantastischer Ort zum Spielen. Es war ein Traum von mir, wieder in meiner Heimatstadt zu spielen. … Ich habe hier so viel erreicht, das Team hat so viel erreicht. Es ist definitiv ein Erlebnis, das ich nie vergessen werde.”

Am Ende war es die Unterstützung ihrer Familie, Freunde und Teamkollegen, die sie dazu veranlasste, den Sprung zu wagen und sich bei Buffalo anzumelden. Die Größe der Gelegenheit machte ein neues Kapitel das Wagnis wert.

Aber der Trikottausch ist eher eine Reise, die den Kreis schließt, als ein Umzug in unbekanntes Terrain. Es waren die Beauts, die Grant-Mentis Anfang 2020 ihre erste Chance als Profi gaben, als sie noch ihre College-Karriere beendete – ein Wirbelsturm, in dem die junge Stürmerin die Wochenenden damit verbrachte, nach Buffalo und in die Städte zu fahren und zu fliegen Club spielte, bevor er am Montag rechtzeitig zum Unterricht nach North Andover zurückraste.

Jetzt kehrt sie als Gesicht der Franchise nach Buffalo zurück.

„Weißt du, das ist irgendwie das Coole daran“, sagt sie. „Meine Karriere begann in Buffalo und ich wurde im Grunde absolut nichts bezahlt, weil ich gerade aus dem College kam und es nicht konnte. Und jetzt bin ich der bestbezahlte in der Liga.

„Es ist irgendwie surreal zu glauben, dass das in nur vier Jahren passieren konnte.“

Mikyla Grant-Mentis beendete ihre NCAA-Karriere als beste Torschützin aller Zeiten am Merrimack College. (Jim Stankiewicz / Merrimack Athletics)

Natürlich wird diese Verschiebung zwangsläufig einen Druck mit sich bringen, dem Grant-Mentis in ihrer jungen Karriere noch nie begegnet ist, und dieser bahnbrechende Deal bringt eine gewisse Erwartungshaltung mit sich.

Aber in ihren Augen ist es vor allem eine Chance, sagt sie. Eine Chance, sich mehr denn je auf ihr Handwerk zu konzentrieren.

„Ich muss nicht mehr arbeiten“, sagt sie. Diejenigen, die mit dem Zeitplan vertraut sind, den das junge Phänomen in der vergangenen Saison eingehalten hat, werden die Bedeutung verstehen. Die Leistungen von Grant-Mentis am Spieltag 2021-22 fanden inmitten einer beängstigenden wöchentlichen Routine statt: 5-Uhr-Schichten bei FedEx, Teamübungen, mehrere Workouts pro Woche mit Teamkollegen und noch mehr Workouts zuvor jene Workouts mit ihrem eigenen Personal Trainer.

In Zukunft kann ihre ganze Energie, ihr ganzer Fokus auf ihr Spiel gerichtet werden.

„Ich werde in der Lage sein, mehr Zeit in Hockey zu investieren, zu trainieren und mich um meinen Körper zu kümmern. Ich denke, es wird mir einfach leichter fallen, mit diesem Geld aufzutreten“, sagt sie. „Und ich hoffe, dass jeder diese Gelegenheit haben kann, wo er nicht arbeiten muss, wo er nur Hockey spielen kann.“

Es ist ein wichtiger Moment, nicht nur für Grant-Mentis, sondern für all diejenigen, die vor ihr kamen, und diejenigen, die nach ihr kommen werden. Es ist ein wichtiger Moment für ihre Familie, für Mama Sandra und Papa James, deren Engagement für die Karriere ihrer Tochter unendlich ist – und die von Anfang an gesehen haben, wie sie übergangen und vorbeigeschaut hat.

„Früher kamen alle raus, um auf die anderen aufzupassen“, hatte James gesagt als wir Anfang dieses Jahres sprachen, als er über die jüngeren Tage seiner Tochter auf dem Eis nachdachte. „Aber sie arbeitet einfach weiter hart und legt Zahlen vor und tut einfach Dinge, um positiv zu sein. Sie sagt: “Sie können mich nicht für immer unten halten.”

Sandra sagte, dass sich dieser Trend fortsetzt, selbst als ihre Tochter als Profi Wellen schlug, nur um wenig Interesse vom nationalen Programm zu erhalten: „Sie war so enttäuscht. Denn dafür arbeitest du hart, verstehst du? Du machst dein Extra dies, dein Extra das, du machst all diese Dinge, und du wirst immer noch nicht erkannt.“

Die Größe von Grant-Mentis wird jetzt sicherlich anerkannt – dieser historische Vertrag ist Beweis genug dafür, dass sie sich unbestreitbar gemacht hat. Aber egal, was als nächstes kommt und was dieser Moment im großen Plan ihrer Reise bedeutet, sie ändert nicht die Denkweise, die sie hierher gebracht hat.

„Ich wurde praktisch meine ganze Karriere lang übersehen“, sagt sie. „Und ehrlich gesagt wäre ich nicht überrascht, wenn die Leute mich immer noch nicht sehen oder immer noch über mich hinwegsehen, nur weil ich das Team Canada nicht habe [experience]ich hatte die Wisconsin-Schule nicht hinter mir und solche Sachen.

„Aber an diesem Punkt spiele ich für mich und meine Teamkollegen und tue einfach alles, um sicherzustellen, dass ich der beste Eishockeyspieler bin. Und stellen Sie sicher, dass ich mein Bestes für das Team gebe, für das ich spiele.“

Grant-Mentis führte die Toronto Six in jeder der letzten beiden Saisons an. (Nathan Fernandes / Toronto Six)

Ob die Entscheidungsträger des nationalen Programms zu schätzen wissen, was der neue Vertrag von Grant-Mentis über ihr Potenzial und ihren Platz im Spiel aussagt, eine Sache ist klar – andere im Sport haben es bemerkt.

Entsprechend Sportsnet-Kollege Jeff Marekhaben sich mehrere Spielerinnen der Professional Women’s Hockey Players Association an PHF-Teams gewandt, um sich über Möglichkeiten zu informieren, der Liga in Zukunft beizutreten, nachdem sie die Neuigkeiten über den neuen Pakt von Grant-Mentis gesehen hatten.

Sie ist alles dafür, diese Lücke auf jede erdenkliche Weise zu überbrücken, sagt sie.

„Das ist ehrlich gesagt absolut erstaunlich“, sagt Grant-Mentis. „Ich denke, jeder will nur eine einzige, starke Frauen-Eishockey-Liga sein. Dass wir alle spielen, nur vom Hockeyspielen leben können und uns um nichts anderes kümmern müssen. Hoffentlich hat dieser Deal einige Leute bewegt. Und vielleicht sind wir in den nächsten ein oder zwei Jahren einfach alle eins und können einfach von dort aus weitermachen.

Im Moment konzentriert sie sich auf die Vorbereitung auf die Saison 2022/23, das Umblättern und den Beginn eines neuen Kapitels in Buffalo. Aber wie es bei Grant-Mentis immer der Fall war, hat sie immer noch ein Auge auf das Gesamtbild und auf die Hoffnung, dass die Arbeit, die sie jetzt leistet, ihren Sport letztendlich voranbringen könnte.

„Nicht viele Leute werden dazu kommen, und ich bin froh, dass ich der Erste bin, der es versteht. Aber wir müssen noch so viel mehr tun, um sicherzustellen, dass dies das Minimum ist“, sagt sie. „Dass darüber nicht einmal mehr gesprochen wird, weil wir alle viel mehr als das machen.

„Also, ich meine, ich fühle mich gut. Aber es gibt noch so viel Arbeit für das Frauenhockey, um sicherzustellen, dass alle das Gleiche tun.

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