„Ich bin gerade etwas verloren“

Während die Toronto Maple Leafs versuchen, ihren Kader nach einem sechsten Ausscheiden in Folge in der ersten Runde neu auszurichten, werden die wichtigsten Fragen im Kern ihrer Aufstellung beantwortet. Die Top Sechs, die Core Four, die zentralen Elemente, die das Streben des Clubs nach einem besseren Ergebnis im Mai und Juni 2022-23 vorantreiben werden.

Aber weiter draußen am Rande des Kaders gibt es eine weitere subtile, aber wichtige Frage, die beantwortet werden muss. Was ist mit Jason Spezza, dem älteren Staatsmann der Maple Leafs, der es sich angewöhnt hat, Rabatte in seiner Heimatstadt zu nehmen, um bei seinem Jugendteam zu bleiben?

Nachdem ein weiteres enttäuschendes Finish die Maple Leafs ins Wanken brachte und viele sich fragten, welche Änderungen der Kader erfahren wird, bevor er im Oktober auf das Eis zurückkehrt, sieht die Zukunft des 38-Jährigen in Blau und Weiß trüber aus als in den Sommern Vergangenheit.

„Ich weiß nicht, ich bin gerade etwas verloren, um ehrlich zu sein“, sagte Spezza am Dienstag, als er gefragt wurde, was als nächstes für ihn kommt, während er versucht, sich von der Enttäuschung dieses kurzen Laufs nach der Saison zu erholen. „Die Dinge fühlen sich dieses Jahr für mich ein bisschen anders an. An diesem Punkt bin ich also nur mit meiner Familie zusammen und hänge ab.

“Es gibt viele Fragen.”

Eine Sache, die jedoch nicht in Frage gestellt wird, ist Nr. 19s Bereitschaft, einen weiteren Versuch zu wagen, diese belagerten Maple Leafs über die Ziellinie zu schubsen, wenn sie bereit sind, ihn zurückzuhaben.

„Ich liebe das Spiel. Ich habe immer behauptet, wenn ich der Gruppe Bedeutung verleihen kann, wenn ich jeden Abend einen Beitrag leisten kann, dann möchte ich spielen “, sagte er. „Es gibt also Gespräche, die mit mir und dem Management, den Trainern, geführt werden müssen. Aber das ist der einzige Ort, an dem ich spielen würde.“

Die Transformation von Spezza in Toronto ist gut dokumentiert. Der ehemalige Senator von Ottawa und Dallas Star, ein 90-Punkte-Offensivphänomen in seiner Blütezeit, hat jeden Aspekt seiner Persönlichkeit als NHLer verändert, um in der Liga zu bleiben, während sich seine Karriere der Zwei-Jahrzehnt-Marke nähert. In den letzten drei Saisons bedeutete das, den Top-6-Ruhm gegen die Bottom-6-Grinding einzutauschen, 10 bis 11 Minuten pro Nacht oder gar nicht zu spielen und mehr auf dem Eis als auf dem Eis zu hinterlassen.

„Ich musste mich als Spieler neu formen, um zu überleben“, sagte Spezza über diese Reise. „Ich bin nicht mehr der Spieler, der ich früher war – ich glaube nicht, dass jemand, der 39 Jahre alt ist, derselbe Spieler sein wird, der er in seinen 20ern war. Aber ich habe versucht, jeden Abend mit allem, was ich hatte, dazu beizutragen. Ich denke, manchmal mochte ich mein Spiel wirklich, manchmal war ich frustriert darüber, wo mein Spiel stand.

„Aber ich denke, ich habe einfach wirklich versucht, die Rolle anzunehmen und gut darin zu sein, das Beste zu sein, was ich sein konnte, mit dem, was mir gegeben wurde und mit dem, was ich noch habe. Das war sozusagen mein täglicher Fokus, einfach zu versuchen, alles aus mir herauszuholen.“

Zu sehen, dass das Team erneut zu kurz kommt und sieht, dass es dieselben Fragen beantworten muss wie vor einem Jahr, hat den Veteranen dazu veranlasst, sich zu fragen, wie viel Einfluss seine Anwesenheit auf den Aufstieg dieses Vereins wirklich hatte.

„Ich habe wirklich, wirklich geglaubt, dass das Team dieses Jahr den Durchbruch schaffen würde. Ich habe mich sehr bemüht, der Gruppe dabei zu helfen, über den Rand zu kommen, und dann wieder zu scheitern, ist für mich selbst frustrierend“, sagte er. „Das bringt mich dazu, mir Fragen zu stellen:“ Habe ich genug getan? Habe ich geholfen, die richtigen Knöpfe zu drücken? Habe ich alles getan, was ich tun konnte, um dem Team zu helfen, darüber hinwegzukommen? Also, ich denke, es ist einfach schwer.

„Es ist nur so, diese Chancen kommen nicht sehr oft. Also ist es schwer.“

So niedergeschlagen der ältere Leaf auch sein mag, Sie müssen nicht zu weit zurückgreifen, um ein Gefühl dafür zu bekommen, wie er dazu beigetragen hat, diesen Club nach vorne zu ziehen.

Als diese Leafs in Spiel 5 dieses Kampfes in der ersten Runde gegen den Titelverteidiger Tampa Bay Lightning mit 0: 2 zurücklagen in einer Nacht, die sie zu einem 3: 2-Rückstand in der Serie und vielleicht zu einem noch schnelleren Untergang geführt hätte, Es war Spezza, der seine Kumpels zwischen den Perioden um sich scharte – lieferte eine mitreißende Rede in der Pause, bevor Toronto zurückstürmte und einen 4:3-Sieg einfuhr.

Dieses Team wird so handeln wie ihr Kern, ihre hochbezahlten, mit Stars besetzten Top-6-Führungskräfte. Aber im Hintergrund, weg von den Lichtern, gibt es eine kleine Frage, nein. 19’s spielte seine eigene wesentliche Rolle dabei, seinen Verein in Richtung Fortschritt zu treiben.

„Ich weiß nicht, ob ich messen kann und sogar die Worte habe, um zu sagen, wie wichtig er für unser Team war“, sagte John Tavares über Spezza. „Besonders für mich als Kapitän. Er ist jemand, auf den ich mich wirklich verlassen kann. Und dann offensichtlich, was er als Hockeyspieler tun kann und wie er die Rolle, die er hat, einfach akzeptiert hat, weil er wirklich an diese Gruppe hier glaubt und was wir können und welche Möglichkeiten wir haben.

„Es ist nicht einmal nur das – es ist der Spaß und die Freude, die er jeden Tag bringt, in seinem Alter und wie lange er schon da ist. Er war ein extrem wichtiger Spieler und Mensch für uns.“

„Er hat mir viel bedeutet“, wiederholte Morgan Rielly. „Er war ein großartiger Anführer für uns. Er war ein Typ, auf den sich fast jeder stützen kann und der Gelegenheit hatte, sich anzulehnen und sich den Kopf zu zerbrechen.“

Kyle Dubas würde nur sagen, dass er sich in den kommenden Tagen mit Spezza treffen und von dort aus gehen werde, aber egal, was als nächstes passiert, es steht außer Frage, was Spezza der Organisation während seiner Amtszeit in Toronto gebracht hat, sagte GM.

„Es ist schwer, den Einfluss, den er auf das Team hatte, wirklich vollständig zu beschreiben“, sagte Dubas. „Natürlich seine Beiträge zum Kader, aber in der Umkleidekabine, im Sommer, die Zeit, die er seit dem Tag seiner Ankunft mit jedem einzelnen jüngeren Spieler verbringt. Er ist ein besonderer Mensch.“

Für Veteran Mark Giordano, der sich in einer ähnlichen Position wie ein Veteran seiner Heimatstadt mit Fragezeichen um seine Zukunft befindet, kann er sich auf die emotionalen Turbulenzen beziehen, die Spezza durchmacht, nachdem er die Gruppe nicht über diese Hürde der ersten Runde gehoben hat.

„Wir sind uns beide sehr ähnlich in dem Sinne, dass wir beide aus Toronto kommen und unsere Familie hier haben. Wir sind hier aufgewachsen. Ich freue mich also darauf, mich mit Spezz zusammenzusetzen und die nächste kleine Weile gute Gespräche zu führen “, sagte Giordano. „Aber ich bin mir sicher, dass ihm ein Ton durch den Kopf geht, genau wie ich.“

Während Giordanos Zukunft auch in Toronto von Unsicherheit umgeben ist, hat dies aus verschiedenen Gründen seinen Platz im Spiel. Als ehemaliger Gewinner der Norris Trophy und Kapitän zweier früherer Franchise-Unternehmen verbrachte Giordano diese Saison damit, dass er immer noch ein wirkungsvoller Spieler im Backend sein kann. Der 38-Jährige verbrachte in der Erstrundenserie der Leafs durchschnittlich mehr als 20 Minuten pro Nacht.

Ob Toronto versuchen wird, ihn zurückzubringen, und ob sie es sich leisten können, steht in den Sternen. Aber wie bei Spezza lässt der Reiz dieser Heimatstadtverbindung die Tür offen, sagte Giordano.

„Jeder weiß, dass ich aus Toronto komme, ich liebe es hier, ich habe meine Zeit hier geliebt. Also, wir werden sehen, was passiert “, sagte die erfahrene Nachhut. „Ich werde in der nächsten Woche oder danach mit meinem Agenten hier sprechen. Es ist noch ziemlich frisch von dem Verlust. Aber ich werde mit ihm reden und von dort aus gehen. Offensichtlich halte ich es für kein Geheimnis, dass ich meine Zeit hier genossen habe.”

Ob in Blau und Weiß oder für das vierte Franchise seiner fast zwei Jahrzehnte langen Karriere, der ehemalige Anführer der Calgary Flames sagte, er sei zuversichtlich, was er auf diesem Niveau noch leisten könne.

„Ich habe das Gefühl, ich könnte immer noch etwas beitragen, ich könnte dem Team immer noch helfen, voranzukommen, die Nadel nach vorne zu schieben. Ich sage immer, in dem Moment, in dem ich nicht denke, dass ich einen positiven Beitrag leiste, werde ich nicht weitermachen “, sagte er. „Aber ich fühle mich ziemlich gut in meinem Spiel und fühle mich wie ein Typ, der auch jungen Leuten auf dem Weg helfen kann. Ich habe mich gut gefühlt und werde weiter hart trainieren und hoffentlich noch ein paar Jahre hier spielen.“

Und vielleicht liegt es an dieser Konstanz, diesem Kampf, selbst in der Dämmerung seiner Karriere ein wichtiger Mitwirkender zu bleiben, dass er die Reise seines Heimatveteranenkollegen in Toronto respektiert.

„Ich meine, er ist seit langem ein Top-Typ in der Liga“, sagte Giordano über Spezza, „und damit er in der Lage ist, von einem Mann, der wahrscheinlich über 20 pro Nacht gespielt hat, dieses Jahr in seiner Rolle zu spielen, zu sehen, wie er sich in dieser Rolle so gut anpasst und spielt, ist wirklich beeindruckend. Nicht viele Jungs in der Liga können das am Ende ihrer Karriere tun.

Mit viel Auspacken und Sezieren, bevor Dubas und Co. Entscheidungen darüber treffen, wer zurückkehren und wer weiterziehen wird, ist es noch zu früh, um zu wissen, ob entweder Giordano oder Spezza im Oktober in Maple Leafs-Farben sein werden. Aber für Jake Muzzin, eine weitere erfahrene Führungspersönlichkeit, die nach Ontario zurückgekehrt ist, um Weisheit zu teilen und ein junges Team zu führen, ist der Wert, den seine Mitveteranen in ihrer Zeit hier eingebracht haben, klar.

„Es ist schön, Veteranen im Raum zu haben“, sagte Muzzin über das Paar. „Sie beruhigen die Dinge, sie sagen Dinge, wenn sie gesagt werden müssen. Sie halten Jungs ehrlich.

„Auch zwei Typen aus Toronto. Es bedeutet ein bisschen mehr, denke ich, für diese Jungs.“

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