„Die Evolution hin zu weniger Virulenz ist ein hartnäckiger Mythos in der Virologie“

Peter Markov ist medizinischer Epidemiologe und Doktor der Virologie. Er hat die Evolution des Hepatitis-C-Virus untersucht, einschließlich des Einflusses der Kolonialgeschichte und der transatlantischen Sklaverei auf die Auswahl der derzeit im Umlauf befindlichen viralen Genotypen. Er arbeitete in der Health Protection Agency, der britischen Gesundheitsbehörde, dann im Europäischen Zentrum für die Prävention und die Kontrolle von Krankheiten. Heute arbeitet er am Joint Research Center, dem wissenschaftlich-technischen Forschungszentrum der Europäischen Union, in Ispra (Italien). Er war kürzlich Co-Autor des Magazins Nature Reviews Mikrobiologieein Artikel, der den Mythos anprangert, dass sich das SARS-CoV-2-Virus in Richtung weniger Virulenz entwickelt, und auf das Risiko des Auftretens neuer Varianten aufmerksam macht.

In Ihrem Artikel kritisieren Sie die Verwendung des Begriffs der Endemizität. Wieso den?

Dieses Konzept wurde zu rhetorischen Zwecken mobilisiert, um das Ende der Pandemie und die Aufhebung von Sperrmaßnahmen zu verkünden. Endemitität bedeutet jedoch, dass das Virus chronisch in der Bevölkerung zirkuliert, nicht dass es ungefährlich ist. Das damit verbundene Problem für die öffentliche Gesundheit hängt sowohl von der Höhe dieser Zirkulation als auch von der Schwere der Infektion ab. Ein endemisches Virus hat ganz andere Auswirkungen, wenn es 1 % oder 10 % der Bevölkerung infiziert. Aber selbst bei geringer Prävalenz stellen einige Viren ein Problem für die öffentliche Gesundheit dar. Dies ist bei HIV oder beim Hepatitis-C-Virus der Fall, dessen Ansteckung insbesondere zu Leberkrebs führen kann.

Sie prangern auch die Idee an, dass sich SARS-CoV-2 in Richtung weniger Virulenz entwickeln würde…

Dies ist einer der hartnäckigen Mythen in der Virologie. Es geht von der Prämisse aus, dass je weniger ein Virus tötet, desto mehr überlebt es in der Bevölkerung. In Wirklichkeit werden viele Viren intensiv übertragen, bevor sie ihre Wirte töten, da die schweren Formen der Krankheit und der Tod erst spät im Infektionsprozess auftreten. Dies gilt für das SARS-CoV-2-Virus ebenso wie für andere Viren, etwa das Influenzavirus oder das HI-Virus, bei denen mehrere Jahre von der Ansteckung bis zum Auftreten von Symptomen trennen. Und wie bei allen Lebewesen wird Selektionsdruck auf die Fähigkeit des Virus ausgeübt, sich zu reproduzieren und damit im Falle von Viren übertragen zu werden.

Der geringere Schweregrad von Omicron sagt nicht denjenigen zukünftiger Varianten voraus

Solange die Bevölkerung virusfrei ist, wird die Übertragung durch die Zunahme der Infektiosität begünstigt, daher die zu Beginn der Pandemie für diese Eigenschaft ausgewählten Alpha- und Delta-Varianten. Andererseits verlangsamt die Herdenimmunität, sobald das Virus in der Bevölkerung zirkuliert ist, seine Ausbreitung und die Infektiosität macht weniger Unterschiede zwischen den Varianten. Um weiter zu zirkulieren, muss das Virus diese Bremse aufheben, indem es der Immunität, die sich gegen die vorangegangenen Varianten richtet, entkommt. Daher der Vorteil, den Omicron durch seine Escape-Mutationen erhält, die Menschen, die mit den vorherigen Varianten infiziert wurden, erneut infizieren können. Der Schweregrad ist nur ein Nebenprodukt dieser Entwicklung, die schwer vorherzusagen ist, und der geringere Schweregrad von Omicron sagt nicht denjenigen zukünftiger Varianten voraus. Nichts schließt aus, dass sie pathogener sind.

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